Normaal gesproken zouden er miljoenen moslims naar Mekka afreizen voor de hadj. Maar dit jaar is alles anders. De Saoedische autoriteiten hebben besloten de hadj dit jaar te beperken tot een maximaal aantal pelgrims. Dit hebben zij gedaan om de verspreiding van het coronavirus onder pelgrims te voorkomen.

Volgens het Saoedische Ministerie van Hadj en Umrah zal het percentage niet-Saoedi's dit jaar 70% van het totale aantal pelgrims bedragen, en 30% Saoedi's. De Saoedische pelgrims zullen alleen gezondheids- en veiligheidsmedewerkers zijn die hersteld zijn van corona. Zij mogen de pelgrimage verrichten als waardering voor hen diensten. Bij de niet-Saoedische pelgrims zullen diegenen die de hadj niet eerder hebben uitgevoerd voorrang krijgen. Iedereen moet een virusdetectieonderzoek ondergaan en mag niet besmet zijn met een van de chronische ziekten. Pelgrims zullen voor en na de verplichte gebeden in quarantaine worden geplaatst. Ook moeten zij een mondkapje dragen, gebedskleden gebruiken en anderhalve meter afstand houden. Ze mogen de Kaaba ook niet aanraken.

Sinds begin juni hebben veel landen besloten de bedevaart van dit jaar af te schaffen. Indonesië was het eerste land dat besloot de hadj te annuleren. Daarna volgde landen als Maleisië, India, Singapore en Thailand. Ook zij besloten het pelgrimsseizoen dit jaar te annuleren uit vrees voor verspreiding van het virus onder hun inwoners.
 

De hadj is de vijfde pijler van de islam. Het aantal pelgrims bedraagt ​​jaarlijks ongeveer 2,5 miljoen. Onder hen zijn ​​jaarlijks ongeveer vijfduizend Nederlandse pelgrims. De hadj- en umrah-kantoren in Nederland hebben hun klanten in kennis gesteld van de uitvaardiging van het Saoedische besluit. “We hadden dit jaar nog niets ondernomen. We wachtten op de beslissing van Saoedi-Arabië met betrekking tot de hadj. Veel van onze collega’s hadden al wel voor hun klanten gereserveerd en nu moeten zij het annuleren.” Aldus Ahmed Sarhan, eigenaar van een hadj- en umrah-kantoor.

 

Sarhan voegt toe: “Veel mensen die op hadj wilden gaan dit jaar, hebben contact met ons opgenomen. Door de verspreiding van het virus besloten sommigen te annuleren en het uit te stellen tot het volgend jaar. Anderen stonden erop om door te gaan met de reservering totdat het besluit door Saoedi-Arabië werd genomen.”
 

Exorbitante kosten

Een hadj-reis is erg duur. Je verblijft drie weken in verschillende regio's. Het omvat accommodaties, de vliegreis, het verkrijgen van reisvisa, vervoer en andere diensten. De prijzen gaan bijna elk jaar omhoog. "Er zijn criteria op basis waarvan de prijzen worden bepaald. Zoals service, woongebied, aantal personen per kamer. Hoe dichter de verblijfplaats bijvoorbeeld bij de Kaaba, hoe hoger de prijs. Vorig jaar begonnen de prijzen vanaf 5750 euro per persoon en dit jaar zouden de prijzen beginnen bij 6250 euro”, aldus Sarhan.
 

Ook voor Sarhan en zijn bedrijf heeft het coronavirus grote gevolgen. "Het verlies is erg groot en de situatie is heel ernstig. Het hadj-seizoen is onze enige bron van inkomsten en we wachten er elk jaar ongeduldig op. We kunnen dit verlies nooit compenseren. Natuurlijk kunnen we een aanvraag indienen voor overheidssteun, maar deze ondersteuning dekt alleen de kosten van levensonderhoud en niets meer."
 

Umrah

De kantoren die hadj en umrah reizen organiseren ondervinden al vanaf het begin de gevolgen van de coronacrisis. In maart kondigde Saoedi-Arabië al aan dat de umrah werd opschort uit angst het virus onder de pelgrims te verspreiden. Vorig jaar waren er 19 miljoen pelgrims, waaronder ongeveer 33.000 pelgrims uit Nederland. De prijzen voor een umrah zijn afhankelijk van de periode waarin je reist. In december variëren de prijzen van 1.400 tot 1.600 euro. In februari betaal je maximaal 1.400 euro. Tijdens de maand Ramadan verdubbelen de prijzen bijna. Aan het begin van de maand variëren de prijzen van 2000 tot 2500 euro. De laatste tien dagen kost het tussen de 3000 en 3500 euro.

De sluiting gaat door

Het is nog niet bekend of de umrah weer hervat zou kunnen worden. Sarhan overlegt veel met zijn collega’s in Saoedi-Arabië en in andere landen. "Iedereen lijdt onder de moeilijke economische omstandigheden. De hadj en umrah zijn een bron van inkomsten voor veel mensen. Reisbureaus, de luchtvaartsector, hotels, restaurants en winkels, allemaal hebben ze nu geen inkomsten. Je kunt je voorstellen hoeveel werk, organisatie en coördinatie er nodig is om 2,5 miljoen mensen tegelijkertijd aanwezig te laten zijn op één plek. De schade van deze crisis zal heel groot zijn.”

 

En hij vervolgt: "Afgezien van de psychologische en spirituele toestand waar we nu onder lijden, hadden veel mensen de hoop om dit jaar op hadj te gaan. Tijdens deze dagen zouden we in Mekka zijn. De huidige situatie is echt triest en we hopen dat God de plaag zal opheffen."